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2008年8月 4日 (月)

宇宙関連ニュース二題

このところNASAが大きなニュースを出すという噂がありましたが、どうも火星関係の話らしいです。

火星 NASAが「水確認」発表 探査機が土壌分析

8月1日12時15分配信 毎日新聞

 【ワシントン草野和彦】米航空宇宙局(NASA)とアリゾナ大は7月31日、火星探査機「フェニックス」による土壌の分析の結果、水を確認したと発表し た。火星にはかつて水があり、現在も氷が存在することは確実視されていたが、地球以外の天体で、生命に不可欠な水を直接確認したのは初めて。今後、有機物 の発見に期待がかかる。

 フェニックスは北緯68度付近で活動しており、ロボットアームで地表から約5センチ掘って土壌を採取し、分析装置に投入。この装置はサンプルを加熱し、蒸発させるもので、土壌に混じっていた氷が水蒸気になったことが確認された。

 同大で会見した研究チームは、フェニックスの活動が「水を探すことから、生命の生息環境があったかどうかの調査に移ることができる」と意義を強調。これまでの探査で、マグネシウムやナトリウムなどは検出されているが、有機物は見つかっていない。
(後略)

探査機自体の機能は限られたものでもちろん生命の有無を調べるようなシステムは持ち合わせていないのですが、一方で備え付けの顕微鏡を用いることで試料中の生命の存在を確認できる可能性があるのではと言う話です。
近々NASAが何か発表するという噂も流れていることから、あるいはすでに何らかの証拠でも手にしているものなのかどうか…?

もう一題は遠く土星の衛星タイタンに液体が見つかったという話。

土星の衛星タイタンに「エタンの湖」を確認、生命の可能性も?

7月31日12時3分配信 WIRED VISION

地球では、地中に埋まった液化炭素水素を見つけ出そうと躍起になっているが、土星の衛星タイタンには、あり余るほど大量にあるようだ。

科学者たちは、2006年7月にタイタンで発見された暗く滑らかな地形を湖と推定してきたが、今回、これは間違いなく、主に液体エタン(単純な構造の炭化水素)による湖だという研究結果が出た。

エタンは、タイタン大気のメタンが太陽エネルギー誘起反応によって変質したことによる産物だ。科学者たちは、エタンの超微粒子が大気から地表に落ち、湖を満たしたと考えている。

地球では、エタンはエチレンの製造に使用されている。エチレンはあらゆる目的の原料となる化学物質(英文記事)として使用され、世界で最も生産量が多い有機化合物だ。

[エタンの沸点は摂氏マイナス89度で、地球上では気体。融点はマイナス183度。タイタンの表面温度はマイナス180度前後とされる]。

アリゾナ大学の教授で、この論文の筆頭執筆者であるRobert Brown氏は、「タイタンの表面に液体で満たされた湖があることを実際に確認したのは、この観測結果が初めてだ」と述べた。

この新たな観測結果によって、太陽系の中で生命を探す対象として、タイタンが最もふさわしい場所の1つであることが確認された。一部の宇宙生物学者は、タ イタンの炭化水素の湖に生命が存在する可能性がある、という仮説を立てている。ただしそれは、水を必要とする地球上の既知の生命とは大きく異なるはずだが [タイタンでは水蒸気も確認されている]。

エタンと液体が混ざったこの湖には、窒素やメタンなど、エタン以外のさまざまな炭化水素が含まれているとも考えられている。

探査機『カッシーニ・ホイヘンス』が、光を反射させる方法でこの液体の化学組成を特定した。この方法は分光法と呼ばれるもので、他の惑星の大気組成についてのほとんどの情報は、この手法で入手されている。

「これを初めて見たとき、これほど黒いという事実は受け入れ難いものだった」とBrown氏は語る。「湖に届いた光の99.9%以上が戻ってこない。これ ほど暗いということは、表面は非常に静かで鏡のように滑らかなはずだ。自然な過程で作られた固体がこれほど滑らかなはずはない」

さらに科学者たちは、吸収スペクトルを分析して、エタンの存在を確認した。
(後略)

ガス惑星ならば少なくとも内部に液体の層があるわけですから、その中になにかしら未知の生命体でも存在しているのではないかと言うのは古来SFでは定番といっていいネタです。

さすがに当分そうした高温・大圧力の世界に入り込むのも無理でしょうが、衛星上に水たまりがあるということになれば色々と夢も広がるというものですよね。

むろん炭化水素の巨大な供給源と言うことであれば化石燃料としてのみならず各種化学製品の材料としても大きな価値があると予想されるわけですが、我々が生きている間に商業ベースに乗りますかねえ…

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